Tout ce que vous avez toujours voulu savoir (ou presque) sur l'autruche

Caractéristiques physiques

L'autruche est le plus grand des oiseaux. Elle appartient à la famille des ratites*. Le mâle est noir et blanc au bout des ailes et la femelle est de couleur gris-brun. Sa tête et son cou sont couverts de duvet. Ses longues pattes sont puissantes et ne possèdent que deux doigts dont un seul est pourvu d'un ongle. Véritable arme dangereuse potentielle, sa puissance de frappe est de 400 kg et permet même à l'autruche d'éventrer un lion !

Taille, poids, âge…

Les mâles sont généralement plus grands que les femelles et peuvent mesurer jusqu'à 2,50 m pour 150 kg. Les femelles atteignent en moyenne 1,90 m pour 120 kg. La longévité de l'autruche est de 80 ans.

Habitat

L'habitat naturel de l'autruche est semi-désert : steppes arides, savanes et landes. C'est pourquoi on les trouve principalement en Afrique orientale et centrale.

Cependant, des scientifiques ont découvert il y a peu des fossiles d'œufs de l'ancêtre de l'autruche en Europe. Il faut dire que cet animal a fait son apparition sur Terre bien avant nous, il y a environ 120 millions d'années !

Pas étonnant, dès lors, qu'elles supportent très bien leurs conditions de vie dans les élevages du continent européen…

 

 

 

Régime alimentaire

Les autruches se nourrissent d'herbage, de céréales, de fruits, de graines mais aussi d'insectes et parfois de petits vertébrés. Elles mangent environ 3 kg de nourriture par jour et boivent 6 à 8 litres d'eau.

Organisation sociale et reproduction

 

Les autruches vivent en groupe avec un couple de dominants.

A la saison des amours -entre mars et octobre-, le mâle fait sa parade et, pour séduire sa belle, il orne son bec et ses pattes d'un rose éclatant. Elle fait un peu sa coquette puis elle laisse pendre ses ailes et baisse sa queue en signe d'acceptation. L'accouplement se produit dans un ballet magnifique au rythme du son du tambour (cri guttural poussé par le mâle).

Celui-ci courtise de 2 à 6 femelles pour constituer un harem. Il creuse alors plusieurs nids en forme de cuvette. La femelle dominante dépose une dizaine d'œufs dans le nid de son choix et les autres femelles l'imitent, les unes après les autres. Le partage d'un seul nid permet ainsi une meilleure surveillance de la couvée contre les nombreux prédateurs (hyènes, rapaces…).

Seul le couple dominant couve les œufs, le mâle couvant la nuit et la femelle pendant les heures les plus chaudes de la journée (répartition décidée en fonction de la couleur de chacun pour se fondre le mieux possible dans la nature).

Les œufs pèsent environ 1,5 kg chacun. L'incubation dure de 40 à 45 jours. A la naissance, les autruchons sont déjà bien développés…mais très peu arrivent à l'âge adulte car ils constituent des proies faciles. Ils grandissent d'environ 1 cm par jour pendant les dix premiers mois.

Locomotion

L'autruche est l'animal à deux pattes qui court le plus vite. Elle peut atteindre, sur une courte distance, 70 km/h.

Cri

L'autruche est souvent silencieuse mais elle pousse aussi des beuglements, des sifflements, des mugissements.

Légendes

L'autruche ne se cache pas la tête dans le sable pour fuir le danger ou la réalité ! Lorsqu'elle adopte ce comportement, c'est pour vérifier sa couvée, la température de son nid et chasser les petits rongeurs qui tentent de s'y introduire pour lui voler ses oeufs.

Cependant, il est vrai qu'elle reste un animal si peureux qu'elle ne dort pas plus de 15 minutes d'affilée !

Elevage

L'autruche est élevée pour sa viande, sa peau, ses plumes ses œufs... Toute la carcasse de l'animal est utilisable. Chez l'émeu et le nandou, on utilise même l'huile pour fabriquer des soins hydratants et des produits de beauté.

Bien que classés parmi les oiseaux, les ratites produisent une viande rouge semblable au bœuf, mais contenant moins de gras et de cholestérol. Elle est

aujourd'hui recommandée par les médecins pour le régime alimentaire de nombreuses personnes malades.

Depuis peu, on recourt même au prélèvement de leur yeux pour effectuer des greffes de cornée sur les humains.

*Famille : les ratites

Les ratites sont des oiseaux avec des ailes sous-développées. Ils n'ont pas de muscle attachés au bréchet, comme les autres oiseaux. C'est pour cette raison, entre autres, qu'ils ne peuvent pas voler. C'est aussi pour cette raison qu'on ne pourra jamais manger de poitrine d'émeu ou d'autruche.

Les ratites comprennent : l'autruche (originaire d'Afrique), l'émeu (originaire d'Australie), le nandou (originaire d'Amérique du Sud), le casoar (originaire de Nouvelle-Guinée et d'Australie) et le kiwi (originaire de Nouvelle-Zélande).